«Έσβησε» το απόγευμα της Παρασκευής (11/12) σε ηλικία 53 ετών ο Τζον «Χοτ Ροντ» Ουίλιαμς, νικημένος από τον καρκίνο… Ο άλλοτε πάουερ-φόργουορντ των Κλίβελαντ Καβαλίετς και ένας από τους πιο σταθερούς 6ους παίκτες της δεκαετίας του ’80 και του ’90 βρισκόταν εδώ και μερικές ώρες σε κατάσταση μηχανικής υποστήριξης, χωρίς όμως να τα καταφέρει. Ο ατζέντης του, Μαρκ Μπάρτελσταϊν, επιβεβαίωσε το άσχημο μαντάτο, με τον άλλοτε (1986-1999) τζένεραλ μάνατζερ των Καβς, Ουέιν Έμπρι, να δηλώνει «συγκλονισμένος γιατί ήταν ένας εξαιρετικός παίκτης και κυρίως ένας καλύτερος άνθρωπος». Ο Ουίλιαμς αγωνίστηκε για 13 χρόνια στο ΝΒΑ, με τη φανέλα των Καβαλίερς από το 1986 ως το 1995, με αυτή των Σανς από το 1995 ως το 1998 και των Μαβς το 1999, με μ.ό. 11π.-6,8ριμπ. σε 887 παιχνίδια. Μαζί με τους Μπραντ Ντόχερτι και Λάρι Νανς, συνέθεσαν μία αξιόπιστη φρόντλαϊν στο Κλίβελαντ.

Ο «Χοτ Ροντ» επιλέχθηκε από τους Καβς στο Νο21 του ντραφτ του 1985, από το πανεπιστήμιο Τουλέιν. Προερχόμενος, πάντως, από μία αμφιλεγόμενη κολεγιακή καριέρα, αφού την ίδια σεζόν συνελήφθη και κατηγορήθηκε για συμμετοχή σε κύκλωμα που «έστηνε» και καθόριζε πόντους σε αγώνες του NCAA και οδήγησε σε 3ετή αποκλεισμό του σχολείου του… Ο Ουίλιαμς παρέστη σε δύο δίκες. Στην πρώτη δεν υπήρξαν επαρκή στοιχεία και θεωρήθηκε κακοδικία και στην δεύτερη αθωώθηκε, παρά τις καταθέσεις συμπαικτών εναντίον του. Ο τότε ιδιοκτήτης των Καβς, Γκόρντον Γκαντ, πλήρωσε όλα τα δικαστικά έξοδα καθώς ο Τζον δεν μπορούσε να υπογράψει στο ΝΒΑ μέχρι την τελεσιδικία της υπόθεσης και αρχικά αγωνίστηκε στο USBL αντί 15.000 δολαρίων. Το 1990, οι Χιτ τον υπέγραψαν με 7ετές συμβόλαιο έναντι 26,5εκατ. και μισθό 5εκατ. την πρώτη σεζόν, διπλάσιο από τον Μάικλ Τζόρνταν και τον υψηλότερο για παίκτη εκτός All Star! Οι Καβαλίερς, πάντως, ισοφάρισαν την προσφορά και τον ανανέωσαν…

Την προηγούμενη μέρα «έφυγε» από τη ζωή ο Hall Of Famer, Ντολφ Σέιζ, σε ηλικία 87 ετών… Νικήθηκε επίσης από τον καρκίνο τον οποίο αντιμετώπισε το τελευταίο 6μηνο. Ο Σέιζ ήταν 12 φορές All Star και το 1955 κατέκτησε τον τίτλο με τους Σίρακιουζ Νάσιοναλς, μετέπειτα Φιλαδέλφεια Σίξερς, και εκτός από τη φανέλα των «Nats» (1948-1963), Σίξερς (1963-64), αγωνίστηκε και στους Μπάφαλο Μπρέιβς (1970-72). Είχε γίνει επιλογή στο Νο4 του ντραφτ του 1948 από το πανεπιστήμιο της Νέας Υόρκης, ως γιος μεταναστών Εβραίων από τη Ρουμανία. Ήταν επίσης κορυφαίος ριμπάουντερ το 1951 και ήταν ένας από τους πρωτοπόρους ψηλούς που δεν περιορίστηκε σε παιχνίδι με πλάτη. Ψηφίστηκε στην καλύτερη 25αδα του ΝΒΑ για τα 25 χρόνια της Λίγκας και στους κορυφαίους 50 παίκτες για τα 50 χρόνια και ο κομισάριος Άνταμ Σίλβερ δήλωσε πως «ο Ντολφ Σέιζ υπήρξε μία από τις σπουδαιότερες φιγούρες στην ιστορία του πρωταθλήματός μας! Βοήθησε το ΝΒΑ να εξελιχθεί και ήταν ένας από τους πρώτους σταρ, παρότι σεμνός και ταπεινός».

Οι θάνατοι των Ουίλιαμς και Σέιζ ήρθαν να προστεθούν στην -δυστυχώς- μακρά λίστα των απωλειών του μπάσκετμπολ το 2015. Η αρχή έγινε στις 9/1 με τον Ρόι Τάρπλεϊ, ενώ τον ίδιο μήνα, οι Σανίς Κλαρκ (21χρ.-πανεπιστήμιο Καλιφόρνια) και Σανίς Χίντι (23χρ.-Ίστερν Μίσιγκαν), κοπέλες από το NCAA, άφησαν την τελευταία τους πνοή στις 23 και 25 Ιανουαρίου… Στις 7 Φεβρουαρίου «έφυγε» από τη ζωή ο θρυλικός κόουτς του Νορθ Καρολάινα, Ντιν Σμιθ, με μία ιδιαίτερη “κληρονομιά” και στις 11/2 ο συνάδερφός του από το UNLV, ο εκκεντρικός Τζέρι Ταρκάνιαν. Ο Φλεβάρης «πήρε» και τον Τζερόμ Κέρσι, στις 12 του μήνα και τον Άντονι Μέισον, στις 28. Στις 2 Μαρτίου «χάθηκε» ο άλλοτε παίκτης και του Ολυμπιακού, ο Γερμανός Κρίστιαν Βελπ και στις 16/3 ο άλλοτε σέντερ της ΑΕΚ και των Μπουλς, Λέικερς, Τζακ Χέιλι. Στις 10 Απριλίου άφησε την τελευταία πνοή της η Λόρεν Χιλ και στις 12 Μαΐου έχασε τη ζωή του και ο επίσης άλλοτε τεχνικός του Νορθ Καρολάινα, Μπιλ Γκάθριτζ.

Δέκα μέρες αργότερα «έφυγε» από τη ζωή ο Μάρκους Χέινς των Χάρλεμ Γκόουμπτροτερς και στις 22 Αυγούστου ο Ελληνο-Αμερικανός του Κεντάκι και των Σέλτικς, Λου Τσιορόπουλος… Ο Αύγουστος, όμως, είχε κι άλλη άσχημη είδηση, αφού 5 μέρες αργότερα έγινε γνωστός ο θάνατος του Ντάριλ Ντόκινς. Αλλά και ο Σεπτέμβρης δεν ήταν πιο ευχάριστος, μετά την απώλεια του 48χρονου πρώην σταρ του NCAΑ με το Άιοβα, Ρόι Μαρμπλ, στις 11/9. Δύο 24ωρα μετά, οι Σίξερς, μετά τον Ντόουκινς, έχασαν και τον παλαίμαχο σταρ τους, Μόουζες Μαλόουν και στις 4/10 «έφυγε» ο 67χρονος Νιλ Ουόκ και στις 7/10 ο άλλοτε παίκτης και μετέπειτα προπονητής των Νικς, Χάρι Γκάλατιν. Δύο μέρες μετά έγινε γνωστός ο θάνατος του Ντέιβ Μέιγιερς του UCLA και των Μπακς και στις 15/10 του Νέιτ Χάφμαν. Λίγο πριν την έναρξη της σεζόν του ΝΒΑ, στις 25/10, έχασε τη «μάχη» με τον καρκίνο ο κόουτς και πρόεδρος της Μινεσότα, «Φλιπ» Σόντερς και 5 μέρες αργότερα ο παλαίμαχος σέντερ των Πέισερς, Μελ Ντάνιελς. Στις 10 Νοεμβρίου δολοφονήθηκε ο μόλις 35 ετών Μάικλ Ράιτ και στις 26/11 ο θρυλικός κόουτς του πανεπιστήμιου του Χιούστον, Γκάι Λιούις.