Έχει στα χέρια του ένα νεανικό ρόστερ, με τα δύο τελευταία Νο1 του ντραφτ (Άντονι Μπένετ-2013 και Άντριου Ουίγκινς-φέτος), με νέο ηγέτη –και με νέο συμβόλαιο– τον Ρίκι Ρούμπιο αλλά και πιτσιρικαρία όπως οι Ζακ ΛαΒιν και Γκλέν Ρόμπινσον ΙΙ. Ο «Φλιπ» Σόντερς άφησε την καρέκλα του προέδρου στη Μινεσότα και επέστρεψε στον πάγκο της, όμως την Τετάρτη (5/11) θυμήθηκε την πιο πετυχημένη σεζόν της ομάδας, αλλά με μπόλικη εμπειρία στην 12αδα του. Ο Σόντερς ήταν κόουτς της ομάδας και τη σεζόν 2003-04, όταν οι Γουλβς κατέκτησαν την 1η θέση της κανονικής περιόδου στην Δυτική Περιφέρεια, με ρεκόρ 58-24, με σταρ τον Κέβιν Γκαρνέτ και συμπαραστάτες τους βετεράνους Λατρέλ Σπρίουελ και Σαμ Κασέλ. Ωστόσο, ενώ η ρέγκιουλαρ-σίζον άφησε εύλογα προσδοκίες τίτλου, οι «Λύκοι» έφτασαν ως τους δυτικούς τελικούς, στους οποίους ηττήθηκαν από τους Λέικερς στα έξι ματς…

Ο αποκλεισμός τους από τους πρωταθλητές του 2000, 2001 και 2002 δεν ήταν φυσικά κάτι παράλογο, αφού το Λ.Α. διέθετε την Fantastic-Four των Σακίλ Ο’Νιλ, Κόμπι Μπράιαντ, Καρλ Μαλόουν και Γκάρι Πέιτον. Όμως ο Σόντερς θεωρεί πως ο λόγος της ήττας της Μινεσότα είναι άλλος. Οι Γουλβς απέκλεισαν στον 1ο γύρο το Ντένβερ με 4-1 και στους δυτικούς ημιτελικούς χρειάστηκαν το 7ο παιχνίδι για να υποτάξουν το Σακραμέντο. Σε εκείνο το ματς, ο Κασέλ είχε πανηγυρίσει το «κλείδωμα» της πρόκρισης με μία «παράσταση» του περίφημου «Big-Balls» χορού, μία «κόπια» από την κωμωδία «Major League II» του 1994, με τους Τσάρλι Σιν και Τομ Μπέρεντζερ. Κάποιοι θα θεωρήσουν πως αυτό ήταν κάτι ελαφρώς προσβλητικό και ίσως να «ξύπνησε» τους Λέικερς ενόψει των τελικών της Περιφέρειας. Αλλά δεν ήταν έτσι… Ο «Φλιπ» Σόντερς αποκάλυψε στην εφημερίδα «Star Tribune» πως στο χορευτικό του, ο Σαμ Κασέλ κατάφερε να… τραυματιστεί, αφού δεν πρόσεξε και υπέστη ένα κάταγμα στο ισχίο του! Κοστίζοντας στους Τίμπεργουλβς την καλύτερη δυνατή προετοιμασία και εμφάνιση κόντρα στους Λέικερς.

Ο Κασέλ, στα 34 του τότε, είχε πραγματοποιήσει την καλύτερη σεζόν της καριέρας του, καταγράφοντας μ.ο. 19,8π.-7,3ασ.-2,8ριμπ. σε 81 ματς και μ.ο. 35΄ συμμετοχής, με 50,4% στα δίποντα, 39,8% στα τρίποντα και 87,3% στις βολές, πετυχαίνοντας ρεκόρ καριέρας σε σκορ και την 3η καλύτερη επίδοσή του στις ασίστ, αφού το 1999-2000 είχε 18,6π.-9ασ. στο Μιλγουόκι! Μονάχα που μετά το 7ο ματς με τους Κινγκς αποχώρησε «λαβωμένος» και στη σειρά με τους Λέικερς αγωνίστηκε μόλις 16΄ μ.ο. και μέτρησε 9,3π.-2,5ασ.-0,5ριμπ.… Οι Λέικερς «έκλεψαν» το αβαντάζ έδρας στην πρεμιέρα, με 97-88 στη Μινεσότα, και μετά το 1-1 των Γουλβς (89-71) έφτασαν στο 3-1 (με δύο νίκες με 100-89 και 92-85 στο Λ.Α.) και παρά το 2-3 των «Λύκων» (με 98-96), πήραν την πρόκριση -χάνοντας 4-1 στους Τελικούς από τους Πίστονς- με το 96-90 και το 4-2. Η ουσιαστική «απουσία» του Κασέλ ανάγκασε τον κόουτς Σόντερς σε λύσεις εκ των έσω, χρησιμοποιώντας παίκτες σε άγνωστους «ρόλους» και οι Γουλβς έμειναν με την ανάμνηση της πρωτιάς στην κανονική περίοδο. Ο Κασέλ, πάντως, δεν δίστε να… χορέψει και μετά από την ατυχία του.

gadamopoulos78@yahoo.com